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LAS ENFERMEDADES DEL INVIERNO

Estamos en pleno invierno y en todas las casas, oficinas y colegios hay alguien que padece alguna enfermedad respiratoria. En nuestro país las más comunes son el resfrío, la gripe o influenza, el virus sincicial, la bronquitis aguda obstructiva y la neumonía.

RESFRÍO

Gugua Tosiendo Es la infección respiratoria más común a cualquier edad. Se produce por una gran variedad de virus (cerca de 200 diferentes). La infección por un tipo de virus no protege de la infección por los otros subtipos; esto explica la alta frecuencia de esta enfermedad. El virus se trasmite por contacto con manos, pañuelos y superficies infectadas. Los síntomas se presentan paulatinamente con congestión nasal, romadizo, estornudos y una temperatura normal o poco elevada. No siempre hay tos y el virus se asienta fundamentalmente en la nariz y vía aérea superior.
Si bien el cuadro se resuelve entre 5 y 10 días, en los niños puede complicarse con otitis, bronquitis y la adenoiditis en el lactante y sinusitis en el escolar. El tratamiento del resfrío es sólo del alivio de los síntomas.

INFLUENZA

La influenza es una Infección Respiratoria Aguda (IRA), causada por los virus influenza A, B y C. Estos virus mutan continuamente. Es decir, si usted ha creado anticuerpos contra el virus de la influenza que sufrió hace un año, lo más probable es que esos anticuerpos no lo defiendan contra la nueva epidemia de este año porque el virus cambió. Es una enfermedad "seca" y de comienzo brusco, es decir sin romadizo, con fiebre alta, calofríos, tos seca, dolor de cabeza y dolores musculares. Es muy contagiosa. El modo de transmisión más frecuente es la vía aérea, por contacto directo mediante gotitas de saliva, en particular al estar expuesto a la tos de una persona infectada. El virus gripal puede persistir en un espacio cerrado durante horas, especialmente en ambientes fríos y húmedos. El período de incubación es corto, habitualmente entre uno y cinco días. Puede producir complicaciones graves (neumonía y bronconeumonía bacterianas) especialmente en las personas mayores e, incluso provocar la muerte. El doctor Juan Carlos Rodríguez señala que "es más grave en las edades extremas de la vida, niños y ancianos y en aquellas personas con enfermedades crónicas: cardíacas, asma, enfisema. Por ello las vacunas están destinadas a proteger a esta población que presenta mayor riesgo de morir por influenza". Dado que el virus muta constantemente, todos los años es necesario crear una nueva vacuna.

virus respiratorio sincicial (VRS)

Afecta principalmente a los niños, en los adultos es poco importante. En los pequeños, generalmente comienza como un resfrío con tos, mucosidad y fiebre. A menor edad, la severidad con que se presenta la enfermedad tiende a ser mayor, al igual que en los niños con enfermedades crónicas y los nacidos prematuramente. Es altamente contagioso. Se transmite a través de la saliva o mucosa que se expande en gotas al hablar, llorar, estornudar o toser. También a través de las manos y objetos que han estado en contacto con personas infectadas. Sobrevive en el ambiente por horas y entra por la nariz, la boca o los ojos. Cuando el virus no deriva en complicaciones mayores (neumonía y bronquitis con crisis obstructivas), la enfermedad suele curarse por sí sola después de aproximadamente una semana. Posteriormente puede quedar una tos residual que poco a poco irá desapareciendo. El virus no deja inmunidad, es decir, una persona puede volver a contagiarse varias veces. No existe tratamiento para esta enfermedad salvo el sintomático, es decir, bajar la fiebre, mantener al enfermo bien hidratado, lavados nasales frecuentes y aspiración de secreciones. Son muy útiles la posición de semincorporado (para facilitar la respiración) y la kinesioterapia para movilizar las secreciones en los bronquios y evitar así las complicaciones.

BRONQUITIS AGUDA OBSTRUCTIVA

La bronquitis aguda es la respuesta inflamatoria del árbol bronquial debida a un proceso infeccioso causado por virus. Se presenta por lo general después de un resfrío. Puede afectar a niños y adultos y suele durar entre cinco y diez días. Los síntomas de bronquitis aguda son: tos seca e irritativa, que en unos días pasa a productiva (es decir, el niño mueve flemas con la tos), ruidos respiratorios (roncus, raramente pitos o sibilancias), fiebre de intensidad variable, aunque en general la fiebre suele ser moderada (no mayor de 38,5º C axilar) y dificultad respiratoria (disnea, fatiga, etc.).

neumoNÍA

Es una infección grave del pulmón que puede ser causada por diferentes tipos de gérmenes, bacterias, virus, hongos y parásitos. A menudo comienza después de una infección respiratoria de vías altas (resfrío o influenza. Algunos síntomas comunes incluyen fiebre, calofríos, tos, respiración acelerada, respiración ronca o sibilante (con "pitos"), dificultad respiratoria (del pecho, no de la nariz) que hace que los espacios entre las costillas se retraigan ("tiraje" en términos médicos), vómitos, dolor en el pecho, dolor abdominal, disminución de la actividad, pérdida de apetito (en niños mayores) o disminución de la cantidad de alimento que toman (en lactantes), también pueden presentar un color azulado o gris de los labios y las uñas (llamado cianosis). Dado que la gran mayoría de las neumonías son provocadas por bacterias, el tratamiento está basado en antibióticos y puede aplicarse en casa. Los menores de un año y quienes padecen alguna enfermedad crónica deben ser internados en el hospital.

ENFERMEDADES RESPIRATORIOAS Y CONTAMINACIÓN

Juan Carlos Rodríguez señala que no está demostrado que la contaminación ambiental genere este tipo de enfermedad. "Sin embargo se observa que es capaz de exacerbar enfermedades preexistentes. Es decir si yo tengo un asma, una bronquitis obstructiva, se va agravar. Además la contaminación precipita la muerte de las personas graves, es decir, acelera la mortalidad en enfermos crónicos". El especialista agrega que en este tipo de enfermedades, más importante que la polución, es el consumo de cigarrillos, cuyos daños a la salud están absolutamente demostrados y la contaminación intra domiciliaria provocada por las emanaciones de estufas a parafina o braseros.

PrevenciÓn


Aunque no existen vacunas para el resfrío (dada la gran cantidad de virus que lo provocan) si se pueden tomar algunas medidas para minimizar los riesgos de contraer esta enfermedad:

  • Ventilar diariamente las habitaciones.
  • Disminuir la contaminación intra domiciliaria, utilizando de preferencia estufas eléctricas o a gas.
  • No permanecer en ambientes con humo de cigarrillo.
  • Evitar aglomeraciones en ambientes cerrados, como centros comerciales, estadios cerrados, teatros u otros.
  • Evitar el exceso de abrigo en ambientes calefaccionados o la falta de abrigo en la intemperie.
  • Concurrir a lugares de gran contaminación ambiental sólo en casos de necesidad.
  • En el caso de la influenza, la mejor prevención es la vacuna. Está indicada especialmente para los adultos mayores. Su efectividad es bastante alta en jóvenes y adultos. En los ancianos o personas con enfermedades crónicas, la vacuna no tiene el mismo nivel protector, pero reduce la severidad del cuadro y el riesgo de complicaciones.

Para el virus sincicial no existen vacunas. Sin embargo se cree que la lactancia materna ofrecería cierta protección, y hay estudios que sugieren que los niños alimentados al pecho tienen menor riesgo de adquirir una infección por VRS que requiera hospitalización.

Como por lo general la bronquitis aguda obstructiva y la neumonía son complicaciones de enfermedades respiratorias de las vías altas, es importante prevenir en la medida de los posible, los resfrío, influenza y el virus sincicial. En el caso de la neumonía, existe la vacuna neumocócica, un tipo de neumonía bacteriana. En general sólo se da a las personas en alto riesgo de contraer la enfermedad y sus complicaciones, que pueden amenazar la vida.

Dr. Fernando González
Pediatra - Intersalud

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